lloydminster playoff feature
© Danielle Nichol / Fivepenny Photos
Prêts pour la suite des choses
Les éliminatoires de l’AJHL maintenant chose du passé, les Bobcats de Lloydminster se tournent vers la Coupe RBC
Jason La Rose
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20 avril 2016
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Les Bobcats de Lloydminster ne seront pas la quatrième équipe hôte de la Coupe RBC en cinq ans à remporter le titre de leur ligue, mais leur longue présence en séries éliminatoires a fait en sorte qu’ils sont impatients de participer au Championnat national junior A du Canada.

Les Bobcats ont vu leur participation aux éliminatoires de la Ligue de hockey junior de l’Alberta (AJHL) prendre fin le 8 avril dans le match 5 contre les Saints de Spruce Grove lors des demi-finales de la ligue ce qui signifie qu’ils auront 36 jours pour se préparer à accueillir les meilleures équipes juniors A du pays à la Coupe RBC qui commence le 14 mai.

L’élément clé sera la préparation, sur la patinoire et à l’extérieur de celle-ci.

« Cette semaine, nous nous entraînons », a déclaré l’entraîneur-chef des Bobcats, Gord Thibodeau, au Lloydminster Meridian Booster peu après avoir été éliminé par les Saints.

« Nous avons un camp printanier, donc les joueurs seront ici, mais après le camp printanier, ils vont rentrer chez eux pour une semaine et par la suite, nous tiendrons un camp d’entraînement de trois semaines avant la RBC. Nous nous entraînerons de 15 à 17 fois au cours de la dernière semaine d’avril et des deux premières semaines de mai pour nous préparer à la RBC. »

Le congé permettra aux joueurs des Bobcats de se rétablir – Thibodeau dit que trois joueurs sont blessés, mais que les trois devraient être de retour à temps pour le championnat national – et de refaire le plein.

La défaite aux mains de Spruce Grove a fermé les livres d’une des saisons les plus réussies de l’histoire de la franchise; avec 44 victoires et 90 points, deux records pour l’équipe, les Bobcats ont terminé au troisième rang de la division Nord où la lutte était chaude.

Lloydminster a rapidement éliminé Drayton Valley lors de la première ronde des éliminatoires, balayant le Thunder en trois matchs consécutifs avant de balayer les Wolves de Whitecourt en quatre matchs, et ce, bien qu’ils n’avaient pas « l’avantage de la glace » lors des quarts de finale de l’AJHL.

Mais ils ont ensuite fait face aux doubles champions en titre de la ligue, les Saints de Spruce Grove, et même si les Bobcats ont infligé le premier revers des séries aux Saints dans le match 4, ils ont été écrasés 22-8 au total lors de leurs quatre défaites.

« Je trouve que nous avons eu une bonne année », dit Thibodeau. « Évidemment, nous aurions préféré gagner tous les matchs et accéder à la finale de la ligue, mais c’est une ligue très difficile, et je pense que nous avons accompli beaucoup cette année. Je pense que nous voulions nous assurer de nous présenter à la [Coupe] RBC avec une équipe compétitive, et je crois que nous le sommes. »

Ajouté à la formation à la suite d’un échange avec Drayton Valley à la fin de novembre, Brett Smythe a été le comeneur de l’offensive en séries, accumulant 13 points en 12 matchs aux côtés d’Eric Benshadle que les Bobcats ont obtenu à la date limite des échanges, tandis que le Joueur par excellence de l’AJHL, Alex Leclerc, a présenté une moyenne de buts contre de 2,85 et un pourcentage d’arrêts de 0,902, deux statistiques respectables.

Et maintenant, place au plaisir – accueillir la Coupe RBC.

« [Les cinq autres équipes] seront toutes des équipes de haut niveau. Je pense que ce sera très excitant et que la collectivité aura de quoi être fière pendant une semaine », a déclaré Thibodeau au Meridian Booster.

« Nous avons hâte d’accueillir ceci… la fébrilité dans la collectivité est élevée maintenant, mais je suis impatient de voir ce que ce sera lorsque nous commencerons. Cette collectivité a toujours appuyé les événements et c’est une bonne année pour le hockey, surtout à la lumière du succès de notre équipe midget AAA. ».

L’Histoire n’est cependant pas du côté des Bobcats; les Terriers de Portage ont remporté la Coupe RBC l’an dernier, mettant ainsi fin à une disette de 10 ans des équipes hôtes, mais les équipes hôtes n’ont jamais remporté deux championnats nationaux consécutifs depuis l’introduction d’une équipe hôte en 1985.

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