pembina valley hawks jersey
Et c'est parti!
L'équipe hôte des Hawks de Pembina Valley a amorcé son parcours vers la Coupe Esso en enchaînant deux victoires lors de sa première fin de semaine de jeu
Wendy Graves
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6 octobre 2016
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L'équipe des Hawks de Pembina Valley sait déjà où elle sera le 23 avril 2017.

En tant qu'hôte de la Coupe Esso 2017, elle accueillera cinq représentantes régionales à Morden, au Manitoba, pour le Championnat national midget féminin du Canada.

Par contre, le chemin que l'équipe prendra d’ici là reste à déterminer.

En huit éditions du tournoi, aucune équipe hôte n'a participé à la Coupe Esso en tant que championne provinciale ou régionale. Les Hawks sont sur la bonne voie pour tenter d'être la première équipe à y parvenir. Pembina Valley a entamé sa saison dans la Ligue de hockey féminin midget du Manitoba avec deux victoires contre les Selects d’Eastman.

« Les filles ont travaillé fort pendant les deux matchs », dit Dana Bell, entraîneur-chef des Hawks. « Évidemment, chaque année, la première rencontre à domicile est un peu stressante, alors il y avait de la nervosité dans l'air au premier match, mais au deuxième match, elles ont travaillé fort et ont dominé pendant les 60 minutes de la rencontre. »

À leur premier match de la saison, les Hawks ont rapidement pris les devants 2-0, puis, 90 secondes après que les Selects aient créé l'égalité en début de deuxième période, la défenseure Cora Falija s'est avancée de la pointe pour obtenir le but gagnant.

Le lendemain soir, Makenzie McCallum a inscrit un doublé, et les Hawks ont profité d'une poussée offensive de quatre buts en deuxième période pour signer un gain de 4-1.

En deux matchs, Pembina Valley a dominé Eastman 74-43 au chapitre des tirs au but.

« En ce moment, je vois des joueuses dynamiques et déterminées », décrit Bell. « Dès qu'elles se présentent, elles sont concentrées et prêtes à jouer. C'est bien, parce que chacune se nourrit de l'énergie des autres. Les deux dernières semaines ont été plutôt agréables. »

L'équipe était en confiance à l'approche de sa série en début de saison après de belles performances lors de deux tournois préparatoires. Elle a gagné quatre matchs, a eu deux verdicts nuls et a subi une seule défaite, contre les Chiefs de Yellowhead.

L'année dernière, neuf joueuses ont passé au niveau suivant, mais huit sont de retour cette saison. Parmi celles-ci se trouve l'ensemble du groupe de meneuses de l'équipe : la capitaine Mackenzie Hutchinson, ainsi que ses adjointes Sage McElroy-Scott, Katelyn Heppner et Alyssa Alderson.

Hutchinson, qui a vu sa sœur Madison mener Pembina Valley à la conquête d'un titre national en tant que capitaine en 2012, a récemment été nommée à Équipe Manitoba en vue du Championnat national féminin des moins de 18 ans 2016 en novembre.

« Cette année, dit Bell, l'accent sera sur la préparation physique, et nous veillerons aussi à ce que les joueuses ne sautent pas d'étapes – ni de dates au calendrier. »

« Nous essayons d'aider les filles à garder les pieds sur terre, à garder la tête froide, et à ne pas penser déjà à la Coupe Esso », explique-t-il. « Il faut d'abord penser à la saison dans notre ligue, à gagner le titre provincial, et ensuite à poursuivre notre cheminement en vue de la Coupe Esso. »

Cela dit, la question a tout de même été abordée. Il serait difficile de faire autrement, étant donné la bannière d'hôte suspendue au Access Event Centre et les affiches déjà accrochées partout dans la communauté.

« Nous avons travaillé beaucoup sur la préparation mentale, parce qu'il y a énormément de fébrilité autour de nous étant donné que nous sommes les hôtes », affirme Bell. « Il faut s'attaquer au travail qui doit être accompli maintenant. Nous allons procéder un entraînement, un match et une série à la fois, pour ensuite construire sur ces bases en vue de la suite. »

Ce sera la première fois que la Coupe Esso aura lieu au Manitoba, mais non la première fois que le trophée y sera accueilli. Westman a remporté le tournoi inaugural en 2009, et Pembina Valley a mis la main sur le titre en 2012.

Pour une deuxième année consécutive, l'événement est accueilli par une équipe qui a déjà été championne. Les Gold Wings de Weyburn, équipe gagnante en 2014, l'ont fait l'année dernière, mais le tournoi n'a toujours pas couronné une équipe hôte. L'équipe des Chiefs de Red Deer est la seule équipe hôte à avoir disputé un match pour la médaille d’or, qu'elle a perdu face aux Lady Wolves de Sudbury en 2015.

Selon Bell, ce serait incroyable de participer au match pour la médaille d’or à domicile. « Ce serait sans doute un des plus grands moments dans ma carrière d'entraîneur », admet-il. « Je pense que nous avons une équipe capable de le faire. »

L'équipe reprend sa saison régulière le 21 octobre contre Westman, puis revient à domicile pour disputer deux matchs contre le Wild de Norman.

Mais d'abord, l'équipe féminine des Hawks tiendra sa propre Classique de l'Action de grâce. Cette année, huit équipes se rendront à Morden. De plus, pour la première fois, le tournoi fait partie des événements inscrits à la Fin de semaine mondiale du hockey féminin, une fête de trois jours consacrée à la célébration et à la promotion du hockey féminin.

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