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Et il n’en reste que cinq

De 127 à cinq équipes, le parcours vers la Coupe RBC est complété. Plus de deux mois après la première mise au jeu des séries éliminatoires, les équipes qui seront présentes au Championnat national junior A de cette année, qui se mettra en branle samedi prochain au CUP de Summerside, Î.-P.-É., sont maintenant confirmées.

Voici un portait des formations qui seront à Summerside :

RÉGION CENTRALE – WILDERNESS DU MINNESOTA
Pour la toute première fois, une équipe américaine participera au Championnat national junior A du Canada. Le Wilderness a encore une fois dominé dans la Ligue de hockey junior internationale du Supérieur, remportant 51 matchs sur 56 en saison régulière, établissant ainsi un record de la SIJHL pour les victoires et les points en saison régulière. Le Wilderness a gagné un troisième championnat des séries éliminatoires en prenant la mesure des Lakers de Fort Frances en six parties en finale.

Éliminé en ronde préliminaire lors de ses deux dernières présences à la Coupe Dudley Hewitt, le Wilderness a perdu son match inaugural au tournoi de la région Centrale à North Bay, Ont., s’inclinant 4-1 devant les Trappers. Toutefois, non seulement le Minnesota n’a perdu aucune rencontre en ronde préliminaire par la suite, mais il l’a fait sans accorder un seul but, battant Soo 7-0 et St. Michael’s 3-0 pour obtenir un laissez-passer au match pour le championnat. Tirant de l’arrière 3-2 contre les Buzzers lors des dernières minutes de la finale, le Wilderness a créé l’égalité avec 3 min 28 s à écouler et l’a emporté grâce à un but de Nick Szopinski à 11 min 59 s de la prolongation, ce qui aura confirmé la place du Minnesota à la Coupe RBC.

Le Wilderness est seulement la deuxième équipe de la SIJHL qui a remporté la Coupe Dudley Hewitt, après les North Stars de Fort William en 2006. Les North Stars avaient atteint les demi-finales de la Coupe RBC cette année-là, perdant contre les champions nationaux éventuels, l’Express de Burnaby.

RÉGION DE L’EST – BEARCATS DE TRURO
Tout au long de la saison, Truro a joué un rôle de second plan derrière les Western Capitals de Summerside, mais les Bearcats seront là avec les hôtes de la Coupe RBC lorsque s’amorcera le Championnat national junior A du Canada. Après avoir obtenu la deuxième meilleure fiche de la Ligue de hockey des Maritimes en saison régulière, derrière les Western Capitals, Truro a atteint la finale de la MHL, s’inclinant en cinq parties contre les Western Capitals.

Toutefois, les Bearcats ont eu une autre chance à Summerside, en tant qu’hôtes de la Coupe Fred Page. Avec une fiche combinée de 2-7 à ses trois dernières présences au championnat régional de l’Est, Truro a vaincu Longueuil, Cornwall et Summerside pour terminer au premier rang et obtenir un laissez-passer en finale. Un gain en prolongation des Western Capitals contre Cornwall en demi-finale a assuré les Bearcats d’une présence à la Coupe RBC, mais ils ont quand même terminé les régionaux sur une bonne note, l’emportant en deuxième période de prolongation sur un but de Philip Fife pour battre Summerside pour une deuxième fois en trois jours. Truro jouera donc au championnat national en tant que champion régional.

C’est la quatrième fois que deux équipes des Maritimes participent à la même Coupe RBC, mais la première fois depuis la création de la Coupe Fred Page. De 1985 à 1994, l’équipe championne de la Ligue des Maritimes obtenait un laissez-passer au Championnat national junior A du Canada.

RÉGION DE L’EST NO 1 – EAGLES DE SURREY
Pour la première fois depuis qu’ils ont tout gagné en 1998, les Eagles de Surrey sont de retour à la Coupe RBC. La meilleure équipe de la saison régulière dans la Ligue de hockey de la Colombie-Britannique, les Eagles ont gagné un quatrième championnat des séries éliminatoires de la BCHL, remportant 11 matchs de suite en séries et mettant fin au règne des champions en titre de la Coupe RBC, les Vees de Penticton, en finale.

Après un revers en lever de rideau du tournoi contre les Bandits de Brooks à la première Coupe de l’Ouest canadien, les Eagles ont signé des victoires face à Steinbach, Nanaimo et Yorkton pour finir en deuxième place de la ronde préliminaire et avoir la chance d’affronter à nouveau Brooks dans un match de série éliminatoire opposant la première à la deuxième position. Le gagnant passait directement à la Coupe RBC. Surrey a assurément joué son meilleur match de l’année, muselant la puissante attaque des Bandits pour l’emporter 4-1 et se qualifier pour le Championnat national junior A du Canada pour une troisième fois.

Les Eagles ont déjà joué à Summerside. La dernière fois que le championnat national a eu lieu dans cette ville, en 1997, Surrey a participé au match pour le championnat, s’inclinant devant les Western Capitals. Cette année, les Eagles tenteront de poursuivre la série de succès des équipes de la Colombie-Britannique, qui ont remporté trois des quatre derniers titres nationaux, participant à six des sept derniers matchs pour le championnat.

RÉGION DE L’OUEST NO 2 – BANDITS DE BROOKS
Quelle saison pour les Bandits. Des 23 classements des 20 meilleures équipes publiés par la Ligue de hockey junior canadienne, Brooks a été au sommet des 22 derniers. Les Bandits ont remporté leurs 20 premiers matchs de la saison et n’ont perdu que quatre parties en temps réglementaire durant toute la saison. Leur dossier de 53-4-3 s’est avéré un record de la Ligue de hockey junior de l’Alberta pour les victoires et les points en une saison. Brooks a terminé son année mémorable dans l’AJHL en remportant un deuxième championnat consécutif de la ligue.

Voyageant à Nanaimo, C.-B., pour la première Coupe de l’Ouest canadien, les Bandits se sont retrouvés en territoire familier après la ronde préliminaire, c’est-à-dire, en première place. Leur fiche de 3-1 a été suffisante pour se retrouver au premier échelon et obtenir une place au match de série éliminatoire opposant la première à la deuxième position contre Surrey. Le gagnant obtenait son laissez-passer pour la Coupe RBC. Un revers de 4-1 contre les Eagles a temporairement modifié les plans des Bandits, mais ils ont rebondi le lendemain en battant Yorkton 1-0, pour obtenir la deuxième place de la région de l’Ouest au Championnat national junior A du Canada.

Brooks est la première formation de l’AJHL autre que les Kodiaks de Camrose, qui se qualifie pour la Coupe RBC depuis 2004, année où Grande Prairie a accueilli le championnat national. Les Bandits tenteront de devenir la deuxième équipe en autant d’années à terminer au sommet du classement des 20 meilleures équipes de la LHJC et à soulever la Coupe RBC. Penticton a fait de même il y a un an.

ÉQUIPE HÔTE – WESTERN CAPITALS DE SUMMERSIDE
Les Western Capitals n’ont pas atteint leur objectif d’accéder à la Coupe RBC par la grande porte, mais ils seront une équipe à surveiller lorsqu’ils seront les hôtes du Championnat national junior A du Canada, au CUP. Summerside a remporté le championnat de la saison régulière de la Ligue de hockey des Maritimes et des séries éliminatoires, gagnant un troisième titre de la ligue en cinq ans, grâce à une fiche de 12-1 en séries d’après-saison.

Alors qu’ils venaient de remporter 36 de leurs 38 dernières parties, les Western Capitals ont amorcé la Coupe Fred Page à Truro, N.-É., avec des victoires contre Cornwall et Longueuil. Toutefois, un revers au dernier match de la ronde préliminaire contre Truro a signifié que Summerside devait emprunter le long chemin vers le titre régional. Les Western Capitals ont remporté un deuxième match de 1-0 contre Cornwall en quatre jours en demi-finale, mais se sont inclinés en deuxième période de prolongation de la finale face aux Bearcats. Summerside a donc passé à une victoire de répéter les exploits de Dauphin en 2010 et Humboldt l’an dernier à titre d’équipe hôte de la Coupe RBC qui remporte le championnat de sa ligue et le championnat régional.

Les Western Capitals sont les hôtes de la Coupe RBC pour une troisième fois, mais l’histoire ne joue pas en leur faveur. Des 23 équipes hôtes depuis le début du format à cinq équipes en 1990, seulement six ont soulevé la Coupe RBC. Cependant, l’une d’entre elles a été Summerside, qui a remporté le championnat national à domicile en 1997.


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