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Un duo de Finlandaises célèbre une saison sans défaite à l’Université du Minnesota
Mark Staffieri
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6 avril 2013
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Un des temps forts de la saison de hockey 2012-2013 fut sans contredit le brillant record de 41 victoires et aucune défaite accumulé par les Golden Gophers de l’Université du Minnesota. Cet exploit historique d’une saison de hockey féminin sans défaite dans la NCAA a été rendu possible par la contribution de deux Finnoises de l’équipe : la gardienne de but Noora Raty et l’arrière Mira Jalosuo.

Encore radieuse de cette prouesse, Raty a affirmé : « C’est une des plus importantes réalisations de ma vie. Avant le début de la saison, personne n’y aurait cru. Notre entraîneur (Brad Frost) nous a dit : “Ne mesurez pas votre succès qu’en fonction des victoires et des défaites” »,nous explique-t-elle. « En ce qui concerne notre équipe, nous mesurons notre succès avec nos victoires, puisque nous n’avons pas de défaites. Ça démontre l’effort que la formation a fourni au cours de la saison et l’appétit qu’avait l’équipe. »

Sa compatriote Mira Jalosuo a partagé le même côté de la glace que Raty pendant quatre saisons au Minnesota. Agissant comme le point d’ancrage à la ligne bleue des Gophers, elle a fait ses débuts avec l’équipe nationale finlandaise en 2007. Cette épopée sans défaite représente pour elle un exploit qu’elle conservera précieusement dans sa mémoire.

« Je me souviendrai toujours de cette saison ainsi que de la dernière, » nous confie-t-elle, faisant référence aux Golden Gophers arrachant aussi le titre du Frozen Four la saison dernière. « Nous ne nous rendons pas compte de ce que nous avons fait, mais personne ne fera mieux. On nous rejoindra peut-être, mais c’est nous qui l’avons fait les premières. Plus tard, nous en mesurerons pleinement l’importance, mais c’est ça demeure quand même incroyable! »

Au cours de la saison, Raty a battu le record de la NCAA pour le plus grand nombre de victoires en une carrière et elle a égalé celui des jeux blancs. « C’est toujours agréable de laisser sa marque dans l’histoire, » précise-t-elle. « Je m’en souviendrai toujours, de même que nos deux championnats nationaux. La ligne défensive a fait un travail qui m’a beaucoup aidée. »

Raty prend grand soin de partager cette réalisation avec Jalosuo. « C’est ma meilleure amie, » nous a-t-elle confié à propos de sa coéquipière du circuit collégial et des rencontres internationales. « Nous partagions un appartement et jouions dans la même équipe. Il n’y a pas eu une seule dispute au cours de ces quatre années; voilà l’amitié que nous entretenions. Je ne partagerais ce moment de gloire qu’avec elle. »

Jalosuo ressentait les mêmes émotions de fierté. « Noora est davantage une sœur pour moi qu’une simple amie. Remporter un championnat avec elle est sensationnel. »

Lorsqu’elles furent recrutées toutes deux en 2009, ce fut une coïncidence qu’elles se retrouvent à jouer ensemble au Minnesota.

« Nous avions toutes deux été recrutées par Ohio, Minnesota-Duluth et Minnesota, » affirme Jalosuo. « Je n’ai pas parlé de ma décision, mais j’avais le pressentiment que Noora choisirait le Minnesota. J’ai pensé que c’était l’occasion la plus intéressante qui m’était offerte et j’étais très contente quand elle choisit d’y aller. »

Après avoir savouré autant de succès, Jalosuo espère seulement que cette lancée pourra se poursuivre au Championnat mondial féminin à Ottawa. « Il y a bien des choses que notre équipe peut apprendre de notre expérience américaine. Si ça a marché pour nous aux États-Unis, pourquoi ces choses-là ne marcheraient-elles pas pour notre équipe nationale? »

En route vers l’après-saison, Raty était déterminée de finir cette saison de rêve en remportant le titre national.

« Dès que les éliminatoires se sont mises en branle, nous songions déjà à la victoire du championnat national, » souligne-t-elle. « Il peut arriver avant un match, de ressentir la peur de la défaite, mais nous n’avons jamais ressenti de telles émotions. Chaque rencontre était constituée de 60 minutes de hockey de qualité. Parfois, nous prenions un peu de recul dans le pointage, mais nous redoublions d’ardeur, patinions, revenions et marquions les buts nécessaires. »

Deux des coéquipières de Raty au sein des l’équipe invaincue des Golden Gophers, Amanda Kessel et Megan Bozek, s’entraînent pour jouer avec les États-Unis avec comme perspective le Championnat mondial de hockey sur glace féminin 2013 de l’IIHF. « Jouer contre elles sera chargé d’émotion, car sept joueuses des Gophers (de différentes saisons) feront partie de l’équipe américaine. »

« Je n’arrive plus à me rappeler la dernière fois où j’ai croisé le fer avec l’équipe des États-Unis. Je crois que c’était lors des Jeux olympiques, mais peu importe, ce sera agréable de les affronter à nouveau », nous dit Raty.

Jalosuo est aussi très passionnée à l’idée de revoir ses anciennes coéquipières sur la patinoire. « J’ai vraiment hâte de jouer à nouveau contre elles. Au hockey collégial, Bozek est la meilleure défenseure et Kessel, la meilleure avant. Il nous arrive parfois de jouer contre des coéquipières, mais sans trop s’en rendre compte. Nous trouverons certainement un moment pour nous saluer dès que nous en aurons la chance. »


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