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Parcours Vers la Coupe Rbc :; Vees de Penticton (Pacifique)
Emanuel Sequeira – Penticton Western News
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RBC.012.12
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3 mai 2012
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L’équipe au premier rang du classement national junior A – les Vees de Penticton – ont fait les manchettes à l’échelle nationale lorsqu’ils ont établi un record de la Ligue canadienne de hockey junior (LCHJ) en remportant 42 matchs consécutifs et un record de la Ligue de hockey de la Colombie-Britannique (BCHL) en cumulant une fiche de 54 victoires et 110 points.

Après avoir remporté les coupes Fred Page et Doyle, les Vees se concentrent maintenant sur le premier prix – la Coupe RBC.

Pour les Vees, leur long parcours s’est amorcé par un camp d’entraînement dont l’objectif était de bâtir une équipe capable de se rendre à Humboldt pour participer au championnat national junior A.

En saison régulière, les Vees ont été dominants, cumulant une moyenne de 5,57 buts par match et fracassant le record de 29 victoires consécutives établi par les Royals de Westminster en 1989-90.

« Avec 42 victoires de suite, je pense que notre équipe est conditionnée pour gagner ces matchs ultimes lorsque tout est en jeu », a dit l’entraîneur-chef et directeur général des Vees, Fred Harbinson.

Alors qu’il ne restait que quelques matchs à jouer en saison régulière, deux durs coups ont été portés à la formation des Vees. Leur gardien de but principal, Michael Garteig a été blessé au bas du corps et l’avant Connor Reilly, qui occupait alors le premier rang des pointeurs de la ligue avec 35 buts et 86 points, a subi un malaise à un genou qui allait le tenir à l’écart du jeu pour le reste de la saison.

Le chandail de Reilly accompagne toujours l’équipe comme élément motivateur et les joueurs portent des plaques d’identité arborant le logo de l’équipe et son nom.

Alors que le gardien substitut Chad Katunar effectuait des arrêts clés, les Vees ont battu les Chiefs de Chilliwack en six matchs lors de la première ronde éliminatoire de la BCHL.

L’avant Grant Nicholson, une recrue, fils du président et chef de la direction de Hockey Canada, Bob Nicholson, a dit que son équipe était un peu nerveuse contre les Chiefs.

« Nous étions à égalité 2-2 et tout le monde tenait son bâton un peu plus serré », se souvient Nicholson. « L’entraîneur Harbinson est entré et nous a dit de nous calmer un peu et de nous amuser. »

Harbinson dit que cette réunion a été le tournoi des séries éliminatoires.

« Le plus important inhibiteur pour les athlètes est la peur de perdre et la peur d’échouer », dit-il. « Si nous perdons en première ronde, personne ne va les blâmer. C’est moi qu’ils vont blâmer. Depuis ce temps, nous n’avons perdu que deux matchs. »

Les Vees ont éliminé les Centennials de Merritt en cinq matchs avant de balayer les Kings de Powell River pour remporter le championnat de la BCHL. Harbinson dit qu’aussi drôle que cela puisse sembler, les Kings ont été leurs adversaires les plus coriaces.

« Tous les matchs ont été très serrés », dit Harbinson. « Quelques-uns d’entre eux auraient pu aller d’un côté comme de l’autre. Je pense que le match qui a fait la différence dans cette série a été le match 3 – nous avons remonté la pente au cours des 10 dernières minutes du match. Tirant de l’arrière par deux buts, nous avons marqué le but égalisateur dans un filet désert puis gagné en prolongation. Cela a changé la série. »

En finale de la Coupe Doyle, les Vees affrontaient les Bandits de Brooks de la Ligue de hockey junior de l’Alberta. Après avoir remporté les deux premiers matchs à Brooks – matchs au cours desquels Garteig a effectué un retour au jeu –, la série s’est transportée à Penticton où les Vees ont subi leur quatrième défaite des séries éliminatoires lors du troisième match. Les Vees se sont ressaisis et ils ont dominé les Bandits 12-3 lors des deux derniers matchs pour remporter la série finale.  

Le défenseur des Vees, Mike Reilly, un choix de repêchage des Blue Jackets de Columbus, a dit que ce fut un long processus, mais il explique la raison de leur succès.

« Il y a plusieurs avants talentueux qui refusent de se fier à leurs habiletés, ils sont de fiers compétiteurs et ils travaillent fort après les entraînements », déclare Reilly. « Nous avons certainement travaillé fort toute l’année et l’occasion est certainement là, droit devant nous. »


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