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Parcours Vers la Coupe RBC :; Thunderbirds de Soo (Centre)
Peter Ruicci – Sault Star
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RBC.011.12
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3 mai 2012
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Bien que leurs derniers exploits aient passé dans l’ombre, les membres des Thunderbirds de Soo viendront à Humboldt pour leur fierté et celle de Sault Ste. Marie et de la Ligue de hockey junior du Nord de l’Ontario.

Après avoir remporté la Coupe Dudley Hewitt, la suprématie de la région du Centre, les T-Birds entameront la Coupe RBC avec un nouvel entraîneur-chef.

Zoltan « Toots » Kovacs a été nommé entraîneur-chef par intérim le 27 avril, en raison de la suspension de Preston Mizzi et de l’entraîneur adjoint Jamie Henderson, à la suite d’incidents à propos de consommation d’alcool de joueurs et membres du personnel dans l’autobus de l’équipe.

« Nous allons à la Coupe RBC pour eux », lance Corey Jackson, nommé meilleur défenseur de la NOJHL cette saison, à propos de Mizzi et Henderson. « Ils nous ont menés jusqu’ici et le fait de les perdre est dévastateur, mais nous devons aller de l’avant. Je suis très excité. Je ne crois pas que le changement d’entraîneur nécessitera un gros ajustement pour nous. Les liens de notre équipe sont tissés serré. »

Le capitaine Micky Sartoretto, nommé joueur par excellence des séries éliminatoires, a dit que le fait d’aller à la patinoire avait permis de s’évader de ces mauvaises nouvelles.

« Nos entraîneurs nous encourageaient à rester unis et à nous concentrer sur le hockey », raconte Sartoretto, qui a passé trois saisons dans la Ligue de hockey de l’Ontario, avant de joindre les rangs de l’équipe junior A de sa ville natale cette saison. « Nous devons jouer l’un pour l’autre et nous ne nous sous-estimerons pas à la Coupe RBC. »

Kovacs, ancien de l’OHL avec les Greyhounds de Soo à la fin des années 1970,  abonde dans le même sens.

Entraîneur adjoint des Greyhounds de Soo pendant deux ans sous la gouverne de Craig Hartsburg, Kovacs affirme qu’il a beaucoup d’attentes pour ce tournoi de neuf jours.

« Ces joueurs ont fait face à beaucoup d’adversité au cours des dernières semaines », explique l’homme de 52 ans, Kovacs, qui a amorcé sa carrière d’entraîneur en 2004 à titre d’entraîneur-chef des T-Birds. Il a occupé ce poste durant deux saisons. « Soit que vous vous laissez faire ou que vous bataillez. Ces joueurs se sont battus et je ne m’attends à rien de moins à la Coupe RBC. »

Le Soo a terminé la saison dans la NOJHL avec la meilleure fiche, 37-11-2, mais a gardé le meilleur pour les séries.

Les Thunderbirds ont eu un dossier de 12-2 en éliminatoires, l’emportant 4-1 contre les Trappers de North Bay en finale quatre de sept.

À la Coupe Dudley Hewitt à Thunder Bay, la confiance des T-Birds, implacable durant la campagne de la NOJHL, a été confrontée à un test majeur.

Après deux victoires consécutives en lever de rideau du tournoi, le Soo s’est incliné 10-2 face aux champions de la Ligue de hockey junior de l’Ontario, le Spirit de Stouffville, au dernier jour de la ronde préliminaire.

Ils ont vaincu les North Stars de Thunder Bay 8-5 en demi-finale et ensuite, ils affrontaient le Spirit, avec une qualification à la Coupe RBC à l’enjeu.

Les négligés, le Soo, ont profité d’une performance de 44 arrêts du cerbère John Kleinhans pour triompher 5-3, malgré une domination de 47-16 de l’adversaire dans la colonne des tirs. C’est ce genre de performance que les T-Birds espèrent à Humboldt.

« Je sais qu’il y aura d’excellentes équipes ici », commente le centre Greg Sartoretto, frère cadet de Micky. « Mais si nous y mettons l’effort, je ne crois pas qu’on se fera dominer. »

L’ailier Matt Amadio, qui a joué aux côtés de Sartorettos sur le premier trio de Soo, a eu la chance de participer à la Coupe RBC, une magnifique expérience selon lui et il dit que lui et ses coéquipiers sont excités de rivaliser avec les meilleurs clubs junior A du pays.

« Si nous travaillons fort, nous aurons du succès », note Amadio, choisi le meilleur avant de la Coupe Dudley Hewitt. « Nous devrons jouer l’un pour l’autre, ne pas être égoïstes et obtenir de bonnes performances du gardien Kleinhans. Si cela arrive, je crois que ça ira bien. »


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