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Réunis à Nouveau : Coéquipiers Dans Les Rangs Bantam et Midget et Aux Jeux Olympiques de la Jeunesse, Gropp et Hicketts Sont Réunis Chez Les M17

3 janvier, 2012

par Kristi Patton

Une médaille d’or du Défi mondial de hockey des moins de 17 ans autour du cou de Joe Hicketts et Ryan Gropp marquerait un autre moment mémorable du cheminement de ses deux amis au hockey.

Rares sont les joueurs à Victoriaville et Drummondville qui se connaissent mieux que ces coéquipiers de l’équipe du Pacifique. Hicketts et Gropp ont parcouru de nombreux kilomètres en patins ensemble au cours de leur parcours qui les a menés du hockey mineur à Kamloops en Colombie-Britannique, à l’Okanagan Hockey Academy, à une place au sein de la formation canadienne aux Jeux olympiques de la jeunesse.

« Ils ont une excellente relation entre eux et c’était évident sur la glace. Cela se voyait parce qu’ils semblaient toujours savoir où l’autre se trouvait. Il existe une compréhension unique entre les deux », a dit Brian Pellerin qui a entraîné le duo à leur seule saison midget à l’Okanagan Hockey Academy en 2011-12. « Selon moi, ils devraient être des joueurs clés d’Équipe Pacifique parce que Ryan joue très bien dans la BCHL et que Joe connaît du succès dans la WHL. Ils jouent tous les deux avec des plus vieux maintenant, des joueurs de 19, 20 ans, alors ils ne devraient avoir aucune difficulté à se tailler une place et à dominer contre des jeunes de leur âge. »

Gropp, un avant de 6 pieds 3 pouces des Vees de Penticton de la BCHL, et Hicketts, un défenseur de 5 pieds 8 pouces des Royals de Victoria de la WHL, se sont lié d’amitié dès la première fois qu’ils se sont rencontrés sur la glace au sein de la même équipe atome à Kamloops alors qu’ils avaient sept ans. Depuis ce temps, ils ont partagé de nombreuses expériences au hockey et même leurs familles ont tissé des liens d’amitié. 

« Nous avons beaucoup d’intérêts communs et quand nous jouions au hockey ensemble, nos frères s’amusaient à courir dans l’aréna et nos familles sont devenues proches », a dit Hicketts.

Ces jeunes athlètes motivés passent même du temps ensemble pendant l’été, se poussant l’un l’autre à travailler plus fort et à devenir de meilleurs hockeyeurs.

Ensemble, les deux joueurs ont décidé, avant la saison dernière, de déménager à Penticton pour fréquenter l’Okanagan Hockey Academy, où ils ont habité avec la même famille d’accueil. Ils ont tous deux été choisis pour faire partie de l’équipe de la Colombie-Britannique pour la Coupe Challenge M16 de l’ouest du Canada, où ils ont remporté une médaille de bronze, et ils ont terminé la saison en remportant une autre médaille de bronze, cette fois pour le Canada aux Jeux olympiques de la jeunesse à Innsbruck en Autriche.

Ce n’est que cette saison que les deux ont été séparés, mais ils se sont retrouvés comme compagnons de chambre et au sein de la même équipe au camp d’Équipe Pacifique. De plus, avec Équipe Pacifique, ils jouent avec un autre vieil ami – un coéquipier alors qu’ils appartenaient à la catégorie bantam, Carson Bolduc.

« C’est drôle la façon dont les choses se sont déroulées », admet Hicketts. « Ryan et moi sommes très proches depuis la première année où nous avons joué ensemble et je suis impatient de retourner sur la glace avec lui. »

Bien qu’ils hésitent à faire part de leurs secrets bien gardés – Hicketts a cependant dévoilé que Gropp raffole des friandises Swedish Berries de Maynards –, dès qu’ils commencent à parler l’un de l’autre, il est difficile de les faire taire. 

« Ryan est un avant habile qui possède un bon gabarit et beaucoup de vitesse, alors il peut déjouer un défenseur de n’importe quel niveau en fonçant à l’extérieur. Sa vitesse fait peur lorsqu’il se dirige vers vous et que vous êtes un défenseur », dit Hicketts. « C’est l’une des choses les plus terrifiantes que j’ai vues lors des entraînements. »

Gropp n’est pas seulement rapide sur la glace; il est aussi rapide pour rendre la pareille.

« Joe est un défenseur complet dans les deux sens du jeu et il est très difficile de jouer contre lui. Il sait neutraliser l’adversaire et il transporte assez bien la rondelle » dit Gropp.

Et il est évident que les deux ne craignent aucun adversaire – Gropp et Hicketts se disent impatients d’affronter les États-Unis qui ont participé à cinq des six derniers matchs pour la médaille d’or chez les M17.

« Vous voyez », dit Gropp, « nous semblons vraiment aimer tous les deux les mêmes choses. »

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